Le monde attend sa merveille du monde

Le Grand Musée égyptien, près du Caire, présentera pour la première fois l'ensemble des 5398 objets provenant de la tombe de Toutankhamon – entre autres.

La prochaine vague d'égyptomanie mondiale est imminente. Elle est susceptible de battre toutes les précédentes. Le déclencheur est le Grand Musée égyptien – Grand Egyptian Museum, ou GEM en abrégé. Ce joyau n'a rien à envier à la merveille du monde en face de laquelle il est construit à hauteur d'yeux, les grandes pyramides de Gizeh, près du Caire. Le bâtiment s'étend loin dans l'espace et le temps : sur une surface de 100 000 mètres carrés, il renferme environ 50 000 objets et retransmet plus de 3 000 ans d'histoire. Lorsqu'il ouvrira ses portes, il s’agira du plus grand musée archéologique du monde consacré à une seule civilisation : celle de l'Égypte ancienne.

Le maître de maison est Toutankhamon. Cela fera bientôt 100 ans qu'Howard Carter a fouillé la tombe richement achalandée du pharaon de Haute-Égypte en 1922. Le masque mortuaire de Toutankhamon a depuis fait plusieurs fois le tour du monde. Un objet au statut de culte, comparable à celui de la Joconde. Mais de nombreux autres objets funéraires ne sont même pas sortis de la cave de l'ancien musée égyptien, sur la place Tahrir au Caire, faute de place. Aujourd'hui, tous ces objets, allant des chars de combat à des débris, sont présentés dans leur intégralité pour la première fois. Selon l'éminent archéologue Zahi Hawass, il existe exactement 5398 objets de Toutankhamon – mais comme tous les chiffres relatifs à ce projet, ils changent selon l'époque et la personne qui fournit l'information. Dans le nouveau laboratoire situé juste à côté du musée, chaque pièce a été restaurée selon les derniers résultats de la recherche.

Suffisamment de sous-vêtements pour l’au-delà

Le hall principal du musée est si gigantesque qu'il pourrait contenir un avion. À l'entrée, les visiteurs sont accueillis par un Ramsès en granit de onze mètres de haut. Puis ils montent un escalier monumental en passant devant d'autres statues colossales. Ici, elles sont mises en valeur dans un espace qui leur est approprié, explique l'égyptologue Tarek Tawfik, qui était directeur général du GEM jusqu'à récemment et continue de siéger à son conseil consultatif. « Vous pouvez donc imaginer à quoi elles ressemblaient autrefois dans les temples ou en plein air. » Les figures peuvent être vues de tous les côtés, et même d'en haut, grâce à un pont de verre suspendu au-dessus d’elles. Dans un cas, on peut même en voir le dessous : un obélisque est suspendu à une corde pour pouvoir reconnaître le nom de Ramsès sur sa face inférieure et ce pour la première fois en 3300 ans.

Si vous tournez à droite en haut, vous arriverez directement sur Toutankhamon. Qu'y a-t-il de nouveau à découvrir à son sujet ? « Les vêtements ! » répond immédiatement Tarek Tawfik, en précisant qu'ils n'étaient guère mis en valeur dans l'ancien musée. « Ce tissu était tout contre son corps. Le public peut donc se rapprocher de lui à travers ses vêtements comme jamais auparavant. Ses sandales dorées sont également impressionnantes. Elles étaient en très mauvais état et ont été restaurées selon des normes de classe mondiale. » Le pharaon disposait d’une splendide garde-robe il y a 3324 ans. Il n'aura pas à se tracasser de lavages fréquents : pas moins de 300 paires de sous-vêtements sont emballées dans son paquetage pour l'au-delà.

Selon Tarek Tawfik, ce patrimoine culturel de l'humanité est enfin à l'abri de tout : du vandalisme, du vol et des ravages du temps. Tous les objets – 25 000 exposés et 25 000 en stockage – seront désormais conservés et restaurés si nécessaire. En outre, le musée dispose encore d’espace pour deux fois plus de découvertes, explique Tawfik. Au vu du rythme des nouvelles découvertes au cours des dernières années, cela semble très judicieux.

La fierté nationale est plus forte que la faim

En janvier 2002, le président de l'époque, Husni Mubarak, a posé la première pierre. Neuf ans plus tard, la révolution a éclaté – et maintenant la crise du coronavirus. Le délai de construction et les coûts initialement estimés ont doublé depuis pour s’élever à 1,1 milliard de dollars, comme le dit Tarek Tawfik, et ce, bien que la façade principale d'un kilomètre de long en onyx translucide, conçue par le cabinet d'architectes irlandais Heneghan Peng, ait dû céder la place à une version en verre, moins onéreuse.

Les coûts sont énormes, surtout pour un pays où plus d’un tiers des 100 millions d'habitants vit sous le seuil de pauvreté. Mais le projet, contrairement à beaucoup d'autres, n'a jamais été critiqué publiquement, indique M. Tawfik. Au contraire : pendant les émeutes de la place Tahrir, des chaînes de personnes ont formé une barrière protectrice devant l'ancien musée de la place. Avec le Printemps arabe, l'intérêt pour ces trésors a fleuri, explique-t-il. « Les gens veulent maintenant voir et comprendre ce qu'ils ont sauvé », déclare Tarek Tawfik. « Les gens ont compris qu’il s’agit de quelque chose de spécial, un argument de vente unique de l'Égypte. » Depuis lors, on compterait davantage de visiteurs locaux dans les grands musées égyptiens.

La fierté nationale est plus forte que la faim, plus puissante que la religion. Même les croyants les plus fervents du pays comprennent qu'il s'agit de leurs racines, dit M. Tawfik – ils ne voient aucun danger de séduction qui pourrait provenir de ces artefacts païens. Même les personnes les plus pauvres sont fières de leur patrimoine – et espèrent qu'il pourra être mis à profit. Le Grand Musée égyptien attend cinq millions de visiteurs par an, et devrait stimuler le tourisme dans tout le pays. Tarek Tawfik estime que le coronavirus amplifie actuellement « la passion du voyage ». Et le nouvel aéroport Sphinx, situé à proximité, devrait en faciliter l'accès.

Scénographie : simple, agréable et respectueuse

« Les Égyptiens veulent que leur patrimoine soit respecté comme il se doit. » C'est l'impression qu'en retire Shirin Brückner, responsable de la conception de l'exposition avec son Atelier Brückner, basé à Stuttgart. Son objectif, dit-elle, est de rendre les objets accessibles à un large public d'une manière simple, agréable et respectueuse. Les objets sont mis en scène de manière à ce qu'ils racontent une histoire. Dans le cas de Toutankhamon, le parcours depuis sa naissance, en passant par sa courte vie jusqu'à l'au-delà, beaucoup plus important car éternel, se fait toujours en direction du soleil : « la caractéristique essentielle de la configuration est la lumière. » Les experts en scénographie utilisent également une copie à l'échelle du tombeau pour faire comprendre que les 5398 objets qu'ils répartissent maintenant sur 7000 mètres carrés étaient autrefois empilés les uns sur les autres dans une cachette étroite de 30 mètres carrés.

Shirin Brückner, née en 1967, était encore étudiante lorsque le concours d'architecture pour le Grand Musée égyptien a été annoncé. « Je n'aurais jamais rêvé qu’il soit possible d'exposer un jour des contenus et des pièces d'une telle importance. C'est une occasion unique de contribuer à la création d'un musée mondial. » Shirin Brückner se dit reconnaissante d'être impliquée dans ce projet du siècle. Néanmoins, elle souhaiterait que « les projets mondiaux soient mis en œuvre plus rapidement – et peut-être à une échelle moins importante ».

Ce goût de la démesure a toujours été bien vivant en Égypte. Le musée établit aussi certainement un record en ce qui concerne les nombreuses dates d'ouverture annoncées et reportées. La dernière date prévue pour cet été ne sera pas non plus retenue ; on parle maintenant de la fin de cette année ou du début de l'année prochaine. M. Tawfik place son espoir dans cette dernière possibilité : « On pourra alors la combiner avec le centenaire de la découverte du tombeau de Toutankhamon. » La pression monte. « Le monde est dans l'attente de ce musée », déclare Tarek Tawfik : « Les gens veulent voir ce que l'Égypte a construit ces 20 dernières années, ils veulent voir ce qu'ils n’ont encore jamais vu. »

Susanna Petrin, journaliste